Την Τετάρτη διεξήχθη, όπως ήταν προγραμματισμένη, η κατάθεση των διευθυνόντων συμβούλων των Facebook, Apple, Amazon και Google (ή Alphabet, για να είμαστε απόλυτα σωστοί) ενώπιον της Επιτροπής Δικαστικών Υποθέσεων της Βουλής των Αντιπροσώπων των ΗΠΑ.

Για πρώτη φορά στα χρονικά, Mark Zuckerberg, Tim Cook, Jeff Bezos και Sundar Pinchai τέθηκαν ταυτόχρονα στη διάθεση του Κογκρέσου, καλούμενοι να απαντήσουν στις ερωτήσεις της Επιτροπής. Η παρουσία τους μάλιστα έρχεται έπειτα από μία σειρά ερευνών που διήρκεσαν πάνω από έναν χρόνο και είχαν ως αντικείμενο το κατά πόσο οι τέσσερις τεχνολογικοί κολοσσοί εκμεταλλεύτηκαν τη δύναμη και τους πόρους τους προκειμένου να αναπτύξουν αντιανταγωνιστικές τακτικές.

Η συγκεκριμένη κίνηση έχει ιδιαίτερο νόημα αφού μιλάμε για παράλληλη παρουσία των επικεφαλής των τεσσάρων από τις πέντε μεγαλύτερες εταιρείες των ΗΠΑ βάσει κεφαλαιοποίησης. Στην περίπτωση του Jeff Bezos της Amazon μάλιστα, έχουμε να κάνουμε και με τον πλουσιότερο άνθρωπο του πλανήτη. Οι τέσσερις CEO βέβαια δεν είχαν φυσική παρουσία ενώπιον του Κογκρέσου αφού έδωσαν το “παρών” μέσω τηλεδιάσκεψης προκειμένου να διευκολυνθούν οι καταστάσεις ελέω Covid-19. Λεπτομέρεια: το λογισμικό που χρησιμοποιήθηκε κατά την εξάωρη διαδικασία -που ξεκίνησε με μία ώρα καθυστέρησης- ήταν της Cisco. Τι μάθαμε όμως ακούγοντας τέσσερις από τις πλέον σημαίνουσες προσωπικότητες του σύγχρονου τεχνολογικού και επιχειρηματικού κόσμου;

Με φόντο τις εκλογές

Η όλη διαδικασία έγινε με φόντο τις προεδρικές εκλογές του Νοεμβρίου στις ΗΠΑ. Mε δεδομένη δε την προβολή που έτσι κι αλλιώς θα έπαιρνε, Δημοκρατικοί και Ρεπουμπλικάνοι προσπάθησαν να εκμεταλλευτούν την παρουσία τους στην Επιτροπή όσο το δυνατόν περισσότερο. Γενικότερα, οι πρώτοι εστίασαν στον τρόπο με τον οποίο οι μεγάλες εταιρείες πλήττουν τις μικρότερες, ενώ οι δεύτεροι προτίμησαν να φωτογραφίσουν πρακτικές και περιστατικά που θεωρούν ότι στοχεύουν εναντίον τους.

Στη μάχη των εντυπώσεων ρίχτηκε πρώτος ο David Cicilline, μέλος της Βουλής των Αντιπροσώπων από τους Δημοκρατικούς και πρόεδρος της Επιτροπής, ο οποίος κατηγόρησε τους τέσσερις μεγάλους για την αφαίμαξη των μικρότερων εταιρειών με την ανοχή του κράτους. Τη σκυτάλη πήρε ο Ρεπουμπλικάνος Jim Jordan ο οποίος προτίμησε να σταθεί στη λογοκρισία του προέδρου Trump από τις εταιρείες τεχνολογίας -έστω κι αν γι’ αυτές ευθύνεται ως επί το πλείστον το Twitter. Πριν από τα μέλη της Επιτροπής βέβαια, τον τόνο είχαν φροντίσει να δώσουν οι Biden και Trump μέσω Twitter, ο καθένας με τον δικό του, χαρακτηριστικό τρόπο.

Στο όνομα της πατρίδας

Όταν η Επιτροπή του Κογκρέσου ξεκίνησε να “στριμώχνει” τους τέσσερις διευθύνοντες συμβούλους, εκείνοι έπαιξαν άπαντες το χαρτί του πατριωτισμού. Ο Tim Cook τόνισε ότι η Apple είναι μία αμερικανική εταιρεία με τη χώρα να παίζει σημαντικό ρόλο στην επιτυχία της, “υπενθυμίζοντας” τις θέσεις εργασίας που έχει δημιουργήσει όλα αυτά τα χρόνια. Ο Mark Zuckerberg παρέπεμψε στη λίστα με τις μεγαλύτερες εταιρίες του κόσμου, αναφέροντας ότι πλέον οι μισές και πλέον είναι κινέζικες, όταν μια δεκαετία πριν οι ΗΠΑ κατείχαν τη μερίδα του λέοντος. Ο Jeff Bezos τέλος εκθείασε την εμπιστοσύνη των Αμερικάνων στο Amazon, προσθέτοντας ότι η εταιρεία του χρειάζεται Αμερικανούς εργαζόμενους για να συνεχίσει να παραδίδει προϊόντα σε Αμερικανούς πελάτες. Και οι τέσσερις CEO πάντως αρνήθηκαν ότι η Κίνα υποκλέπτει δεδομένα και τεχνογνωσία από αμερικανικές εταιρείες.

Facebook + Instagram

Η επιτροπή επιχείρησε να αναφερθεί και σε συγκεκριμένες υποθέσεις για κάθε εταιρεία με τον Mark Zuckeberg να καλείται να πάρει θέση για τα email που φέρεται να έστειλε το 2012 σχετικά με τις προοπτικές του Instagram. Ο CEO του Facebook το είχε χαρακτηρίσει “ιδιαίτερα ανατρεπτικό” με τον τότε CFO της εταιρείας, David Ebersman να του αναφέρει σε γραπτή τους επικοινωνία την ανάγκη για εξουδετέρωσή του. Λίγο αργότερα το Facebook θα εξαγόραζε το Instagram έναντι ενός δισ. δολαρίων. Όταν ερωτήθηκε σχετικά με τα εν λόγω email, ο Zuckerberg παραδέχθηκε μεν ότι αντιμετώπιζε το Instagram ως απειλή, ωστόσο έσπευσε να συμπληρώσει πως η εξαγορά εγκρίθηκε από την Ομοσπονδιακή Επιτροπή Εμπορίου.

Δεδομένα τρίτων πωλητών στο Amazon

Η παρουσία του Jeff Bezos ξεκίνησε αρκετά ήσυχα αφού η Επιτροπή είχε αφήσει τον ισχυρό άνδρα της Amazon στην ησυχία του για περισσότερο από δύο ώρες, μέχρι που αποφάσισε να ασχοληθεί διεξοδικά μαζί του. Το Κογκρέσο ενδιαφέρθηκε να μάθει σε πρώτη φάση για τον τρόπο με τον οποίο αντιμετωπίζει και διαχειρίζεται τα δεδομένα που προκύπτουν από τις κινήσεις τρίτων πωλητών μέσα από το περιβάλλον της Amazon. Ο Bezos μίλησε για μία πολιτική που απαγορεύει στην εταιρεία να εκμεταλλευτεί τέτοιου είδους δεδομένα προς όφελός της, πλην όμως πρόσθεσε πως δεν ήταν σε θέση να δεσμευτεί ότι η εν λόγω πολιτική δεν έχει παραβιαστεί! Αξίζει να σημειώσουμε εδώ πως έρευνα της Wall Street Journal το 2018 απέδειξε ότι πράγματι η Amazon χρησιμοποιούσε δεδομένα τρίτων πωλητών για τα προϊόντα της.

Το αφεντικό της Amazon δεν ήταν σε θέση να αντικρούσει τα όσα καταλογίστηκαν στην εταιρεία του σε ό,τι αφορά τις πρακτικές εκφοβισμού των μικρότερων εταιρειών που αποφασίζουν να επεκτείνουν τις δραστηριότητές τους μέσα από την πλατφόρμα της. Δήλωσε ότι δε θα τον εξέπληττε αν η Alexa προωθούσε ορισμένες φορές τα προϊόντα της Amazon, ιδιαιτέρως αν ο χρήστης διέθετε συνδρομή Prime ενώ ήταν ιδιαιτέρως αιχμηρός όταν ρωτήθηκε για το φαινόμενο “cancel culture”, απαντώντας ότι “τα social media είναι μία μηχανή καταστροφής της διαφορετικότητας”.

Η τιμολόγηση της Apple

Σε ό,τι αφορά το ποσοστό της Apple από τις συναλλαγές στο App Store -το οποίο αγγίζει το 30%- αλλά και την απροθυμία της εταιρείας να καταστήσει δυνατή τη διάθεση εφαρμογών εκτός του καταστήματός της, ο Tim Cook υπεραμύνθηκε της υπάρχουσας πολιτικής, τονίζοντας ότι η Apple κατ’ αρχάς δημιούργησε πλατφόρμες επιτρέποντας σε κάθε λογής startup να προσεγγίσει ευρύτερα κοινά. Την ίδια γραμμή ακολούθησε και ο CEO της Google, Sundar Pinchai.
Όταν βέβαια ο Cook ρωτήθηκε τι εμποδίζει την Apple να ανεβάσει το ποσοστό της στο 50%, απάντησε ότι εν τοιαύτη περιπτώσει, οι δημιουργοί των εφαρμογών θα προτιμούσαν άλλα app store, προσθέτοντας ότι το App Store είναι ένα “χαρακτηριστικό” του iPhone, όπως η κάμερα και ο επεξεργαστής. Εξήγησε δε ότι το κλίμα είναι τόσο ανταγωνιστικό που οι εταιρείες παίζουν… βρωμόξυλο για ένα καλύτερο μερίδιο. Στους ανταγωνιστές του App Store της Apple σύμφωνα με τον επικεφαλής της εταιρείας πάντως συμπεριλαμβάνονται τα PS Store και Xbox Store των Sony και Microsoft…

Κατά τα άλλα…

Τα όσα είχαν να πουν οι τέσσερις “μεγάλοι” πέραν των όσων προαναφέραμε, δεν ξέφυγαν από τα αναμενόμενα. Κάποια περαιτέρω είδηση δεν προέκυψε ενώ η Επιτροπή, όπως προβλεπόταν, θα αξιολογήσει τις απαντήσεις που έλαβε πριν εκδώσει το τελικό της πόρισμα -όποιο είναι αυτό. Παρακολουθώντας κανείς τη διαδικασία μπορούσε να αντιληφθεί τη μάχη εντυπώσεων που δινόταν και από τις δύο πλευρές: το μεν Κογκρέσο, διχασμένο εν όψει εκλογών, έπρεπε να δείξει πως είχε το πάνω χέρι, τη στιγμή που τέσσερις εκ των ισχυρότερων CEO του πλανήτη (η αξία των εταιρειών τους ξεπερνά σε μέγεθος τη γερμανική οικονομία) φρόντιζαν απλά να κάνουν σωστά όλα όσα προέβλεπαν τα πλάνα των επικοινωνιολόγων τους.
  
Η συνέχεια εν καιρώ…